entre développement laborieux, sexisme, management toxique et espoir d’un avenir meilleur

Devenu Xbox Game Studios depuis 2018, Undead Labs est largement connu pour ses licences état de décomposition. En effet, le studio américain est à l’origine de la franchise et développe actuellement une nouvelle œuvre, État de décomposition 3. Mais de nouvelles recherches de Kotaku montrent plusieurs dysfonctionnements au sein de l’entreprise ces dernières années. Selon plusieurs témoignages, la direction de l’entreprise en particulier aurait d’importantes difficultés d’organisation tout en pratiquant le sexisme ordinaire.

Une acquisition qui a mal tourné

Il y a donc douze développeurs, anciens ou actuels, qui Kotaku Je pourrais questionner. Des personnes qui témoignent sous couvert d’anonymat et présentent toutes la direction d’Undead Labs comme la cause d’épuisement professionnel. Une situation survenue peu après le lancement de État de décomposition 2 et l’acquisition par Microsoft. Car à l’époque, il semble que beaucoup pensaient que le studio resterait indépendant après plusieurs discours de Jeff Strain, le fondateur de Undead Labs. “C’était comme un tour de montagnes russes, et certains des premiers employés ont été choqués par le coup du lapin” C’est ce qu’affirme un ancien développeur. Mais ce n’est pas, a priori, le seul défaut du dirigeant.

Après la vente de son entreprise, Jeff Strain reste en poste jusqu’à fin 2019. Pourtant, selon les témoignages recueillis par Kotaku, l’homme était déjà absent depuis plusieurs mois. Certains l’appellent “père absent”, mettant en avant son affectation aux équipes dans les semaines et mois précédant son départ. Et surtout, en tant que leader qui fait confiance plus que de raison à son second : Philip Holt.

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Embauché début 2019, Holt reprend progressivement la direction des équipes. C’est lui qui assure la succession de Strain et occupe désormais la tête d’Undead Labs Malheureusement, le patron du studio se révèle particulièrement toxique. Il est décrit comme népotiste et aurait donc favorisé l’embauche d’amis proches à des postes importants. Des accusations rejetées par Microsoft, qui fait progresser considérablement la rigueur de son processus d’embauche avec Kotaku.

Undead Labs a un processus d’embauche rigoureux et standardisé pour toutes les embauches potentielles, avec une visibilité et un examen par plusieurs membres du studio.

Des femmes réduites au silence

Les employés d’Undead Labs disent aussi que le sexisme était particulièrement présent au quotidien. Les opinions des femmes semblent avoir beaucoup de mal à prendre du poids lors des discussions et nombre d’entre elles pourraient être écartées. “Les hommes demandaient aux femmes de prendre des notes pendant les réunions, ignorant leur expérience et faisant même des commentaires sexistes comme” Tu n’es pas aussi jolie aujourd’hui que d’habitude “et” Je suis surpris qu’une fille comme toi ait ce travail “.” on peut lire en Kotaku. Un sexisme ordinaire qui ne permet pas aux femmes de s’épanouir aux côtés de leurs collègues masculins.

Lors de mon entretien chez Labs, ils m’ont convaincu [l’idée] d’une étude en transition que je faisais [la diversité, l’équité et l’inclusion] une priorité absolue. En réalité, les dirigeants de studio ont peint un visage de diversité, d’équité et d’inclusion pour Microsoft, tandis que les femmes étaient constamment ignorées, renvoyées, interrompues, ignorées et blâmées.

Des situations quotidiennes que plusieurs d’entre eux ont pu rapporter à Anne Schlosser, alors responsable des ressources humaines. Mais même ainsi, il semble que les discours n’aient pas été entendus ou que le Covid et le télétravail aient été utilisés comme excuse. Au point que des réunions se sont tenues à l’initiative des salariés afin de diffuser des conseils et des formations sur les relations hommes/femmes au travail.

La culture que le studio avait jusqu’à récemment n’était pas la plus hospitalière pour quiconque n’était pas un homme blanc.

Sans savoir exactement pourquoi, Microsoft a mené plusieurs entretiens au sein d’Undead Labs, qui ont touché des dizaines d’employés et conduit au départ d’Anne Schlosser. Cependant, ce dernier nie toute corrélation entre les deux enjeux et précise devant le micro de Kotaku que son départ a déjà été enregistré dans le cadre d’un « réorganisation planifiée des études »

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Une pré-production longue et fastidieuse

Toujours sur la base des recherches de Kotaku, nous avons également appris que le développement de State of Decay 3 aurait été extrêmement difficile jusqu’à présent. La phase de pré-production aurait été particulièrement longue et difficile avec des équipes cloisonnées et de nombreux changements en leur sein. De plus, bien que de nombreuses idées aient été au cœur du gameplay de État de décomposition 3 ça a à peine pris forme.

Cependant, Xbox souhaite présenter ses premiers jeux de société en juillet 2020 avant le lancement de la Xbox Series X|S. À cette fin, plusieurs équipes sont encouragées à faire une démonstration de leur titre en développement, bien que cela reste facultatif. Pourtant, Philip Holt souhaite être présent et aurait alors mis une pression particulière sur ses équipes. Des frictions surviennent et les développeurs sont obligés de créer une bande-annonce.

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“Nous ne voulions pas faire de publicité pour le jeu car nous ne savions même pas ce que c’était à l’époque.” dit un développeur toujours en charge. Malgré cela, State of Decay 3 est présenté au monde. Mais ce n’est pas la seule source de tension. La vidéo met en lumière la rencontre avec un animal mort-vivant et promet ensuite aux joueurs des interactions avec la faune et la flore. Sauf qu’en interne, rien n’est encore enregistré et cette idée est complexe à mettre en œuvre.

Vers un avenir meilleur ?

Cependant, certains employés estiment que le studio est maintenant sur la bonne voie. L’un d’eux précise également que le contexte “Ça s’est amélioré au cours des six derniers mois environ.” tandis qu’un autre croit fermement au potentiel de State of Decay 3. « Cela pourrait être un grand jeu et nous avons beaucoup de gens formidables qui y travaillent. J’espère juste que nous ne répéterons pas les terribles habitudes de ces dernières années.”

Et de plus, si Philip Holt n’a pas répondu expressément à Kotaku, il a tenu à s’exprimer sur ce sujet. A travers un communiqué de presse de Microsoft, il partage un discours qui semble reconnaître les erreurs du passé. Il en témoigne une forme de reconnaissance des incidents évoqués par les différents développeurs et assure ne pas se voiler la face. Mais surtout cela souligne combien d’efforts ont été multipliés ces derniers temps. Des efforts probablement tardifs mais nous espérons qu’ils porteront très vite leurs fruits.

Depuis notre acquisition par Microsoft en 2018, Undead Labs s’est concentré sur l’amélioration de la qualité et de l’ambition de State of Decay et sur l’augmentation de la diversité et de l’inclusion de notre culture de studio. La création d’un environnement favorable et inclusif est au cœur de la vision de notre culture, de la manière dont nous permettons à nos équipes de faire de leur mieux et dont nous créons les meilleurs jeux. Je reconnais que certains de nos employés actuels et anciens ont confié que leurs expériences dans les laboratoires n’ont pas toujours été positives.

Notre culture passée n’illustre pas qui nous sommes maintenant, ni ce que nous voulons devenir. Nous avons vu beaucoup de changements ces dernières années : nous avons une toute nouvelle équipe de direction, dont un nouveau directeur des ressources humaines et un nouveau département en 2021 ; nous avons embauché environ 75 employés depuis le début de la pandémie ; et nous avons transformé la démographie de notre équipe. Nous avons déjà vu que notre transformation culturelle en cours crée un meilleur lieu de travail pour l’équipe, ce qui conduit à de meilleurs jeux pour notre communauté. Je suis fier du travail que nous avons accompli, honoré par la tâche qui nous attend, prêt à apprendre de cette expérience et déterminé à faire mieux chaque jour.

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