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Depuis dix ans, des groupes criminels appelés “bandits” terrorisent les habitants du centre et du nord-ouest du Nigeria, pillent des villages, volent du bétail et kidnappent des habitants ou des voyageurs sur les routes contre rançon.

La semaine dernière, une attaque sophistiquée contre un train reliant la capitale Abuja à une ville du nord-ouest, dans laquelle 8 personnes ont été tuées et un nombre important de passagers enlevés, a choqué le pays le plus peuplé d’Afrique.

Mais le mode opératoire et la vidéo de l’un des otages libérés mardi soir ressemblent davantage aux méthodes utilisées par les groupes jihadistes qui sèment la pagaille dans le nord-est du Nigeria, à des centaines de kilomètres de là. Djihadistes, bandits ou alliance troublante entre les deux : qui est derrière cet attentat ?

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Que se passe-t-il dans le nord-ouest du pays ?

Dans ces zones rurales du Nigéria, une concurrence féroce pour les ressources fait rage depuis des décennies entre différentes communautés, en particulier les éleveurs et les agriculteurs. Avec le changement climatique, les conflits se sont multipliés et différentes communautés ont mobilisé des groupes armés pour assurer leur protection.

Certains se sont tournés vers l’activité criminelle. Ainsi, une centaine de bandes criminelles se sont constituées, et leurs membres, près de 30 000 selon les autorités locales, attaquent, pillent les villes et procèdent à des enlèvements contre rançon.

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Ces « bandits » attaquent les écoles et tendent également des embuscades aux voyageurs sur les autoroutes, tuant ceux qui résistent ou ceux dont les familles ne paient pas de rançons. Au cours des deux dernières années, leurs attaques quasi quotidiennes se sont intensifiées et se sont encore professionnalisées, amenant les autorités à les désigner début janvier comme “terroristes”.

Pourquoi l’attaque du train est-elle si inquiétante ?

Le 28 mars, des hommes armés ont fait exploser des explosifs sur la voie ferrée reliant Kaduna, endommageant les rails et tirant de nombreux coups de feu, avant d’être repoussés une heure plus tard par des militaires déployés sur les lieux. Au moins huit personnes ont été tuées et un nombre important de passagers ont été enlevés par les pirates de l’air qui ont attaqué le compartiment VIP du train.

Plus d’une semaine après cette attaque, le nombre de personnes enlevées est toujours inconnu. Mais selon la compagnie nationale des chemins de fer, 168 personnes sont toujours portées disparues. “L’attaque n’était pas aléatoire. Elle était clairement bien planifiée et bien exécutée, et les bandits sont capables de le faire”, a déclaré James Barnett, chercheur à l’Institut Hudson.

Ce n’est pas tant le nombre de personnes enlevées qui interpelle les analystes – les bandits sont habitués aux enlèvements de masse – mais l’utilisation d’engins explosifs. C’est “un domaine où les djihadistes ont généralement fait preuve de plus d’habileté que les bandits”, a déclaré Barnett.

Depuis douze ans, le nord-est du Nigeria, à des centaines de kilomètres du nord-ouest, fait face à une insurrection jihadiste. Les groupes Boko Haram et Iswap, affiliés à l’État islamique, y opèrent. Les gangs criminels du nord-ouest, en revanche, agissent pour des raisons économiques sans prétention idéologique. Mais l’infiltration de djihadistes en leur sein suscite de nombreuses inquiétudes.

Les djihadistes sont-ils derrière l’attaque ?

Depuis mai 2021 et la mort du chef de Boko Haram Abubakar Shekau, de nombreux djihadistes se sont rendus aux autorités ou ont rejoint l’Iswap. Mais une minorité d’entre eux se sont également déplacés vers le nord-ouest du Nigeria, selon des rapports de sécurité. Et vendredi, le gouverneur de Kaduna, Nasir Ahmad el-Rufai, a déclaré que les responsables de l’attaque du train “ne sont pas les pirates de l’air habituels, mais des membres de Boko Haram qui collaborent avec les bandits”.

Les autorités nigérianes utilisent le terme « Boko Haram » pour désigner indifféremment tous les groupes jihadistes présents au Nigeria. Après la diffusion mardi soir d’une vidéo d’un des passagers enlevés, plusieurs analystes ont commencé à soupçonner qu’Ansaru, un autre groupe jihadiste affilié à Al-Qaïda, était à l’origine de l’attaque.

“Tout indique qu’Ansaru a été impliqué dans l’attaque du train de Kaduna et la vidéo de l’otage renforce cette ligne de pensée”, a déclaré un haut responsable de la sécurité dans le nord-est.

“Aucune des vidéos postées par les bandits n’a une tonalité religieuse (alors qu’il y a certains éléments dans cette vidéo qui ont un côté djihadiste”, dit-il, évoquant notamment la prière d’ouverture. Et l’accent de l’orateur soulève aussi des questions. “Tout natif haoussa peut facilement repérer son accent kanuri, la langue la plus parlée dans le nord-est”, explique cette source.

Ansaru, qui s’est séparé de Boko Haram en 2012, est le seul groupe jihadiste connu à être présent dans le nord-ouest depuis plusieurs années. Mais pour Barnett, cette vidéo à elle seule ne permet pas d’établir un lien aussi direct avec le groupe jihadiste.

“Je ne prétends pas savoir qui a effectué cette opération”, a-t-il déclaré. “Mais je dirais que c’est plus probablement une collaboration entre Ansaru et les bandits, plutôt qu’Ansaru seul.”

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