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Sur Pluton, les volcans ont craché de la glace

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Les images prises par la sonde New Horizons montrent que les énormes élévations cahoteuses à la surface sont le résultat d’éruptions relativement récentes d’un mélange d’eau et de glace.

Vue en perspective de la région volcanique glacée de Pluton.  La brume de surface et atmosphérique est représentée en gris, avec l'interprétation d'un artiste de la façon dont les processus volcaniques passés ont pu fonctionner superposés en bleu.

Vue en perspective de la région volcanique glacée de Pluton. La brume de surface et atmosphérique est représentée en gris, avec l’interprétation d’un artiste de la façon dont les processus volcaniques passés ont pu fonctionner superposés en bleu.

AFP/NASA/Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins/Institut de recherche du Sud-Ouest/Isaac Herrera/Kelsi Singer

A la surface de Pluton, d’étranges amas encore jamais vus dans le système solaire, d’énormes crêtes aux flancs déchiquetés, indiquent que les volcans de glace étaient actifs jusqu’à un âge relativement récent de la planète naine du système solaire. Cela explique les observations antérieures qui montraient de la glace d’eau exposée seulement à quelques endroits.

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Compte tenu des températures de surface de Pluton et de la pression atmosphérique, la glace d’eau pure devrait généralement former un socle rocheux immobile. Mais l’analyse des images prises par la sonde New Horizons de la NASA suggère que la température intérieure de Pluton est restée plus chaude que prévu pendant suffisamment longtemps pour permettre ce phénomène d’éruption. Les volcans de glace déversent “un mélange épais et humide d’eau et de glace, ou peut-être même un flux solide comme celui des glaciers”, sur la Terre, a déclaré à l’AFP Kelsi Singer, planétologue au Southwest Research Institute du Colorado.

Possibles volcans encore en formation

On connaît l’existence de volcans de glace sur plusieurs lunes du système solaire, comme Triton. Mais Pluton “semble très différent de tout ce que nous avons vu jusqu’à présent”, ajoute ce co-auteur de l’étude publiée le 29 mars dans “Communication Nature”. Il y a “de grandes étendues de très grands volcans de glace, avec une texture de relief ondulée notable” sur cette étoile à la périphérie du système solaire.

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Il est difficile de dater précisément la formation de ces volcans, “mais nous pensons qu’ils pourraient remonter à quelques centaines de millions d’années, voire moins”, selon Singer. Une goutte dans une histoire qui remonte à des milliards d’années. La région où ces formations manquent de cratères d’impact, qui sont causés par des astéroïdes, les scientifiques n’excluent pas que des volcans de glace s’y forment encore.

Ces découvertes sont “très significatives”, a déclaré à l’AFP Lynnae Quick, planétologue spécialisée dans le cryovolcanisme au Goddard Space Flight Center de la NASA. “Ils suggèrent qu’un petit corps céleste comme Pluton, qui aurait dû perdre la majeure partie de sa chaleur interne il y a longtemps, a réussi à conserver suffisamment d’énergie pour maintenir une activité géologique généralisée relativement tard dans son histoire.”

De l’eau liquide même loin du soleil

“Ces informations devraient nous permettre de réévaluer la possibilité de conservation de l’eau liquide sur de petits mondes glacés éloignés du soleil.” Comme dans les lunes de Jupiter, Ganymède, Europe et Callisto.

De son côté, David Rothery, professeur de géosciences planétaires à l’Open University au Royaume-Uni, a expliqué qu'”on ne sait pas ce qui a fourni la chaleur nécessaire à l’éruption de ces volcans de glace”. L’une de ces structures, le mont Wright, haut d’environ cinq kilomètres et large de 150 kilomètres, a un volume similaire à l’un des plus grands volcans de la Terre, le Mauna Loa à Hawaï. Et cela alors que Pluton est considérablement plus petit que la Terre. A tel point que l’étoile, la neuvième plus grande du système solaire, a été réduite en 2006 au rang de planète naine.

La sonde New Horizons, qui a pris les images, a été le premier vaisseau spatial à explorer Pluton en 2015, et Kelsi Singer s’est émerveillé que “nous avons encore beaucoup à apprendre sur le système solaire”.

(AFP/MP)

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