Verstappen-Leclerc, le duel tant attendu est enfin arrivé

A partir du moment où ils ont été présentés comme les fers de lance de la nouvelle garde de Formule 1, Max Verstappen (Red Bull) et Charles Leclerc (Ferrari) semblent enfin en position de concourir pour le titre dans la catégorie reine.

Lors du premier Grand Prix de Bahreïn le 20 mars, ils se sont rencontrés dans un combat mémorable de trois tours après le stand, dans lequel Leclerc est sorti vainqueur. Et on ne saura jamais comment la course se serait terminée si Verstappen n’avait pas abandonné sur panne à trois tours de l’arrivée.

Le Néerlandais, champion du monde en titre, a pris sa revanche au tour suivant en Arabie saoudite dimanche, après un nouveau duel de haut vol dans les neuf derniers tours, qualifié de “dur mais juste” par le Monégasque et “intelligent” par Verstappen.

Pour le moment, le duo qui s’impose comme favori en 2022 est toujours “fair-play” sur et en dehors de la piste mais personne n’est dupe, l’affrontement deviendra de plus en plus pimenté au fur et à mesure que la mise augmentera.

C’était déjà pendant ses années de karting, comme en témoigne une vidéo de 2012 devenue virale.

C’est l’année de ses 15 ans (ils sont tous les deux nés à quinze jours d’intervalle en 1997), Max accuse Charles de l’avoir trompé. “Ce n’est pas juste”, s’est plaint l’adolescent. “C’était un incident de course”, répond son rival. Au final, ils ont tous les deux été disqualifiés !

– “Tout va bien” –

“En karting, on peut se frotter”, a rappelé dimanche Verstappen. “Malheureusement, ce n’est plus possible en Formule 1. Mais nous l’avons fait par le passé, donc ça va.”

Par la suite, leurs chemins se sont séparés. Entre 2014 et 2017, Leclerc a suivi le chemin classique à travers les Formules de Promotion (Formule Renault, Formule 3, GP3 Series, Formule 2), Max est passé directement de la F3 en 2014 à la F1 en 2015, chez Toro Rosso (aujourd’hui AlphaTauri).

Lorsque le Monégasque l’y rejoint en 2018, chez Alfa Romeo, le Néerlandais était déjà triple vainqueur de GP. Il a fallu attendre la promotion de Leclerc chez Ferrari la saison suivante pour les voir concourir au sommet.

GP d’Autriche 2019, deux tours à faire, tour N.3 : Verstappen, fidèle à son agressivité naturelle, attaque Leclerc, ils se touchent, le pilote Red Bull remporte le duel et la victoire.

L’incident aurait-il mérité d’être sanctionné ? En tout cas, cela a changé l’approche du pilote Ferrari, qui a compris qu’il pouvait aussi être plus agressif.

– ‘Des carrières engagées’ –

“En revenant à Autriche 2019, j’étais un peu en colère après la course car ce n’était pas clair ce qui était autorisé”, a-t-il encore déclaré la semaine dernière. “Maintenant, c’est clair et c’est ce que nous, les pilotes, voulons : une course engagée.”

Ses deux premiers succès en F1 ont suivi en Belgique et en Italie la même année, avant une sécheresse de deux ans pour la Scuderia et enfin une troisième victoire à Bahreïn cette année. Pendant ce temps, Verstappen a remporté son premier titre mondial l’année dernière.

En difficulté en 2020 après une polémique sur la légalité de son moteur, Ferrari a sacrifié 2021 pour développer la meilleure voiture possible face au changement de règlement technique début 2022.

Le pari en vaut la peine. Leclerc mène le classement des pilotes avec 45 points, contre 33 pour son coéquipier espagnol Carlos Sainz Jr, 2e, et 25 pour Verstappen, 3e. Chez les constructeurs, Ferrari, leader avec 78 points, devance Red Bull, 3e avec 37 points, en raison du double abandon de Verstappen et de son coéquipier Sergio Pérez lors de la manche d’ouverture.

Quant aux 38 unités de Mercedes, 2e, elles ne mentent pas : l’actuelle équipe octuple championne du monde a profité des déboires de Red Bull à Bahreïn mais peine à apprivoiser sa voiture, qui manque d’adhérence et de vitesse de pointe quand ce n’est pas le cas. rebondir hors de contrôle.

Cependant, personne ne doute que les hommes de Toto Wolff finiront par réussir. Le vétéran Lewis Hamilton, en quête d’un huitième titre mondial historique à 37 ans, devrait venir plus tard pour arbitrer le duel entre ses cadets de 24 ans.

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