VNO, Zika, dengue et fièvre jaune dans le viseur d’un chercheur montréalais

Jean-Benoit Legault, La Presse Canadienne

MONTRÉAL — Le réchauffement climatique pourrait exposer les humains à des piqûres de moustiques capables de transporter des virus inconnus, prévient un chercheur montréalais qui vient d’obtenir un financement pour étudier la question.

Le professeur Laurent Chatel-Chaix de l’Institut national de la recherche scientifique (INRS) a obtenu une subvention de 700 000 $ des Instituts de recherche en santé du Canada pour percer le mystère des flavivirus, qui sont transmis par des moustiques responsables de maladies telles que la dengue, la fièvre jaune ou le Zika .

Le virus du Nil occidental, identifié pour la première fois au Québec en 2002, est également un flavivirus.

Il n’existe actuellement aucun traitement ou vaccin efficace contre les virus du Nil occidental, de la dengue ou du Zika. De plus, les variations de la démographie des insectes, causées entre autres par le changement climatique, pourraient entraîner la circulation de flavivirus dont l’existence n’est même pas connue, a déclaré M. Chatel-Chaix.

“Il existe probablement de nombreux flavivirus qui circulent encore et qui pourraient potentiellement émerger un jour et affecter également la santé humaine et animale”, a-t-il expliqué.

L’objectif de ses travaux, dit-il, est de “comprendre comment ce virus parasite l’intérieur de la cellule infectée”, afin de pouvoir ensuite développer des thérapies pour le combattre.

Le virus du Nil occidental est endémique au Canada et peut causer une encéphalite grave et potentiellement mortelle. En 2018, le Québec a connu un nombre record de cas d’infections à ce virus, avec 201 cas et 15 décès recensés par le ministère de la Santé et des Services sociaux.

Le virus de la dengue est à l’origine de la maladie virale transmise par les insectes la plus répandue dans le monde. L’infection par le virus Zika peut provoquer de graves anomalies neurodéveloppementales chez les nouveau-nés, notamment une microcéphalie congénitale. Une épidémie de Zika originaire du Brésil a touché plusieurs pays des Amériques en 2015-2016, créant une telle panique que certaines femmes ont choisi de reporter leur grossesse.

M. Chatel-Chaix, spécialiste de virologie moléculaire, s’intéresse à ce qui se passe à l’intérieur de la cellule infectée et tente de comprendre comment le flavivirus parasite à son profit les organites de la cellule.

“Il faut savoir comment il prend le contrôle des ressources de la cellule et ensuite trouver des mécanismes communs à tous ces virus”, explique-t-il. Cela nous permettrait de trouver des cibles thérapeutiques pour des médicaments qui pourraient agir contre tous ces virus. »

Design d’intérieur

Lorsque le flavivirus pénètre dans une cellule, explique le professeur Chatel-Chaix, il “perturbe complètement l’organisation interne de la cellule”.

“C’est comme le design d’intérieur, pour ainsi dire”, a-t-il déclaré. Le virus reprogramme les fonctions de nombreux compartiments, et je m’intéresse à un compartiment de la cellule impliqué dans la production d’énergie.

Le virus réussit également à faire taire les systèmes d’alarme qui alerteraient normalement la cellule de la présence d’un intrus et déclencheraient une réponse immunitaire. Au lieu de cela, le virus parvient à se répliquer silencieusement à l’intérieur de la cellule pendant un certain temps, avant que sa présence ne soit finalement détectée.

L’équipe du professeur Chatel-Chaix travaille actuellement sur la protéine NS4B, présente dans les flavivirus et jouant un rôle fondamental dans la réplication du génome du virus dans la cellule.

Dans le domaine de la virologie, prévient-il, le changement climatique représente “un vrai problème”.

Non seulement le réchauffement climatique rend certains insectes mieux adaptés aux villes, dit-il, mais « on sait déjà que certains moustiques porteurs de maladies comme le virus Zika, le virus chikungunya, la fièvre jaune, eh bien ces moustiques sont en train de coloniser les territoires du nord ». “. .

“En fait, nous en avons déjà détecté dans le sud du Canada”, a déclaré le professeur Chatel-Chaix. Potentiellement, si ces moustiques colonisent le sud du Québec, ils pourraient apporter des maladies. »

La fonte du pergélisol qui fait recirculer des agents pathogènes congelés depuis des milliers d’années est également préoccupante, a-t-il déclaré.

Lorsque le SRAS-CoV-2 est apparu, les connaissances acquises grâce à l’étude du SRAS original ou du syndrome respiratoire du Moyen-Orient se sont révélées utiles, a rappelé le chercheur. Donc, si un nouveau flavivirus frappe dans 10 ou 20 ans, les connaissances stockées aujourd’hui pourraient être inestimables.

“C’est un peu la même philosophie, pour ainsi dire”, a-t-il conclu. Il se prépare en amont pour que si jamais de nouveaux virus émergent, nous ayons déjà des connaissances basées sur le fait que les virus de la même classe utilisent des mécanismes communs pour se répliquer dans la cellule et provoquer des maladies. »

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